El ciclista letón del HTC-Highroad Gatis Smukulis se ha adjudicado en solitario la primera etapa y es el primer líder de la Volta Catalunya del Centenario, después de conseguir sobrevivir a una larga escapada de más de 140 kilómetros.

La Volta ha reunido en su inicio en Lloret de Mar a numerosas estrellas del pelotón, entre ellos el tricampeón del Tour Alberto Contador, que ha entrado a 28 segundos del ganador junto a un pelotón liderado por el velocista italiano Alessandro Petacchi y el español José Joaquín Rojas.

Otros favoritos, como Cadel Evans (BMC), Ivan Basso (Liquigas), Michelle Scarponi (Lampre), Xavi Tondo (Movistar) e Igor Antón (Euskaltel) también han estado con los mejores.

Sin embargo, este no ha sido el caso de las dos figuras del GEOX, Denis Menchov y Carlos Sastre, que se han dejado más de 13 minutos en meta, por lo que ambos dicen adiós a sus opciones de vencer en Cataluña. El ruso y el abulense han sido las primeras víctimas de una etapa que se ha llevado sorprendentemente el joven de 23 años Smukulis, que ha conseguido su primera victoria como profesional.

El letón ha saltado del grupo principal junto al español Julián Sánchez (Caja Rural), y el luxemburgués Ben Gastauer (Ag2r La Mondiale) y juntos han protagonizado la escapada del día.

PROTAGONISMO DE ABEJA Los tres han coronado la primera cota de esta Volta, el Alto de Sant Hilari, de primera categoría, y tras un largo y continuado esfuerzo en el descenso, el corredor del Andalucía Caja Granada Javier Ramírez Abeja, ha enlazado con ellos.

La ventaja de estos cuatro corredores ha llegado a ser de más de once minutos sobre un pelotón adormilado. Saxo Bank-SunGard, el equipo de Contador, Liquigas-Cannondale, Lampre y Katusha han sido los encargados de tirar del gran grupo, y la distancia ha menguado paulatinamente hasta que al coronar el alto de Sant Grau, también de primera, los escapados, ya sin un desfondado Ramírez Abeja, estaban a poco más de dos minutos. Las piezas iban cayendo y tan sólo el joven Smukulis ha conseguido vencer al tren del pelotón liderado por el Lampre, que buscaba la victoria de etapa con el potente y laureado Petacchi.