EDAD 23 AÑOS

PALMARES DOS TUTULOS DE LIGA (TEMPORADAS 1998-99 Y 2000-01) Y UNO DE COPA DEL REY CON EL BARCELONA (2001). PLATA EN EL EUROPEO DE SUECIA 2003 Y BRONCE EN EL EUROPEO DE TURQUIA 2001 CON LA SELECCION. FUE ELEGIDO NOVATO DEL AÑO EN LA NBA EN LA TEMPORADA 2001-02

Mientras el técnico de los Grizzlies, Hubbie Brown, elogia su progresión ante una nube de periodistas, Pau Gasol recibe masajes en una maltrecha espalda que no le ha impedido hasta ahora liderar a los Grizzlies en anotación, rebotes y --sorprendentemente-- hacia posiciones de play-off por vez primera en su historia. Memphis ratificó ayer ese buen momento con una victoria en la pista de los campeones, San Antonio Spurs (81-80), con 11 puntos en 23 minutos de Gasol.

--Parece más asentado en el vestuario. ¿Ahora se le valora más?

--Siempre cuesta ganarse el respeto al principio, pero creo que he logrado el reconocimiento que me merezco y las cosas van bien a nivel colectivo e individual. Ya veremos como acaba todo.

--Al iniciar la liga, ¿esperaba estar en posiciones de play-off?

--La verdad es que no, pero las cosas nos han salido bastante bien desde el arranque. Hemos hecho algunos cambios y los nuevos jugadores se han adaptado muy bien.

--¿Tienen mejor equipo este año?

--Sin lugar a dudas somos mejor equipo. La llegada de Mike Miller la pasada temporada ya supuso un plus, pero tanto el fichaje de Bonzi Wells como el de James Posey este año han sido un acierto. Son dos jugadores con personalidad que se hacen notar sobre la cancha.

--¿Puede analizar su progresión?

--Noto que los rivales están más pendientes de mí, sobre todo ahora que ganamos. Saben que soy la principal arma ofensiva y que, si me neutralizan, tienen más posibilidades de ganar. Antes, cuando perdíamos, les daba igual, porque daban por segura la victoria.

--Se diría que juega con más confianza.

--Siempre he confiado en mi juego. Aquí, si dudas, no tienes mucho futuro.

--Al final de la presente temporada se convierte en agente libre restringido los Grizzlies pueden igualar cualquier oferta que reciba el jugador y la que viene finaliza definitivamente su contrato. ¿Explorará el mercado?

--No lo tengo decidido. Me queda muy lejos todavía y quiero ir partido a partido. En un año pueden pasar muchas cosas.

--¿Sigue echando de menos Barcelona?

--No tanto como la pasada temporada. El primer año fue muy duro, porque extrañaba a mis amigos una barbaridad. Poco a poco me fui adaptando y ahora me he mentalizado de que estoy aquí trabajando y que la cosa va a durar un cierto tiempo, al menos hasta el verano.

--Sus padres siguen viviendo en Memphis. ¿Cómo lo llevan?

--Siempre es más fácil para la gente joven adaptarse, sobre todo ante un cambio cultural tan radical. Pero lo han llevado bastante bien y se encuentran a gusto. Desde el primer momento optamos por mantener la familia unida y parece que nos ha ido bastante bien.

--¿Qué ha representado para usted la llegada de un técnico como Hubbie Brown?

--Ha sido un cambio de estilo radical. Es un entrenador peculiar, que sabe mucho de básquet y te sorprende en cada entrenamiento. No me ha pedido nada especial: sólo que juegue a tope cada partido.

--Hace unos partidos le abroncó por no coger rebotes.

--A mí también me gustaría rebotear más, pero no ha sido nunca mi mejor cualidad. Yo me esfuerzo cada noche por pelear bajo los aros contra auténticas bestias, pero donde me siento más cómodo es en posiciones exteriores.

--Le han llegado a etiquetar de jugador blando.

--Con la espalda fastidiada, hay partidos en que me ha costado ser eficaz, pero tengo la conciencia muy tranquila porque siempre lo he dado todo y estoy ayudando a ganar muchos partidos. Que digan lo que quieran.

--¿Se considera el líder del equipo de Menfis?

--Eso intento. Soy de los más jóvenes, y el rol de líder requiere experiencia, pero cada día que pasa noto que mis compañeros confían más en mí y me siento más líder.

--Este año ha rozado el All Star. ¿Decepcionado por no llegar?

--Es muy difícil en la Conferencia Oeste, con muchos jugadores de gran calidad, pero creo que si sigo así tendré posibilidades pronto.